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3D打印是互联网创业者的新机遇

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发表于 2012-12-22 23:15:54 | 显示全部楼层 |阅读模式
上周车库咖啡“What's up!3D 打印机体验活动”之前,我和@bugeng 先与太尔时代的销售经理@石现博 有过一次较深度的交谈。在交谈过程中,石现博告诉我们,3D 打印机的“核心技术还是软件”。


他的这句话让我印象很深刻,回来以后自己也一直在琢磨:如果3D 打印技术的核心是软件,那么对更擅长软件开发和算法的软件开发者和互联网从业者来说,这是不是意味着更大的机会呢?自己越想越觉得这个想法靠谱,为了证实这种想法,我又与新车间创始人、著名创客@李大维进行沟通。最终得出结论:包括3D 打印在内的开源硬件,确实是互联网创业者的新机遇。


苹果在近十年里以软硬兼施的方式逐渐成为最受消费者欢迎的科技公司,同时该公司在股市的表现,也证明这种做法获得了投资者认可。所以,以Google 为代表的互联网公司,以微软为代表的传统软件公司,近两年都开始更加重视自有硬件的开发。众多硅谷大佬们也开始唱响“硬件复兴”的调子。


其实所谓的“硬件复兴”并不是传统意义上的硬件又开始流行,曾经在消费硬件领域很受欢迎的品牌该衰落还是在衰落,索尼就是其中典型的代表。而真正让硬件重新被重视的根本原因,是软件。软件定义网络(Software Defined Network, SDN )的兴起甚至表明,未来连更复杂的网络都是以软件控制系统为核心。


我们发现,硬件变成了软件的实体延伸和扩展,是比特世界与原子世界的接口,只是为了协助软件更好地完成各种功能与服务。因此我们可以将这些硬件称为“新硬件”,而新硬件的核心,仍然是软件。


新硬件作为衔接原子世界与比特世界的接口,自然不能忽视已经进入成熟期的互联网,以及正在高速发展的移动互联网。而谁更懂软件和算法,谁更懂互联网或移动互联网?当然是互联网、移动互联网行业的从业者。


你说互联网人不懂硬件?但是开源硬件的出现,让硬件不再是主要障碍,反而是软件及应用创新的缺乏,让其无法快速发展。


以3D 打印为例,虽说这项技术(或者说概念)已经发展了近30年,但真正进入大众视线、逐步向消费领域扩张,很大程度上受益于开源硬件项目。其中影响最大的,应该是成立于2007年的著名开源3D 打印机项目RepRap。然而目前3D 打印也面临与其它开源硬件类似的境况:缺少能够实现的创意和利基市场。


正如李大维所说,“开源给了平台做横向的传播,让不懂软件硬件的人可以很容易做出产品”,但是正如“今天的Web 2.0的情况,找到好的想法比网站硬件和技术更重要”。只是好的创意还得靠大家通过软件来实现,就好像这两年的移动互联网,进来这个圈子的人多了,才会有更多的好创意、好产品。


那么软件开发者能给3D 打印带来什么?


首先,可以是更快的打印速度,更高的打印精度。在典型的3D 打印过程熔融沉积造型(Fused Deposition Modeling,FDM)工艺中,控制软件需要先根据力学原理计算出模型在打印过程中必要的内外支撑结构,然后再将支撑结构与模型一起细分成控制打印头线性移动的轨迹信息。


这个过程可以视为三维空间的“一笔画”,进而简化为三维坐标中的旅行推销员问题(Traveling Saleman Problem,TSP)。因此,算法的优化可 以尽可能地缩短打印头的移动路径,有效减少打印所耗时间。


其次,软件开发者也可能带来更多的并行打印头,以及更多的升级特性。理论上来说,增加打印头数量能够提升打印效率,缩短打印时间。但是多打印头并行工作时怎样相互避让、协作,对控制软件的算法也是一种考验。


选择性激光烧结(Selected Laser Sintering,SLS)与激光熔融(Selective Laser Melting,SLM)工艺都能够支持热塑性塑料、金属、陶瓷等多种材料用于打印,但是用于不同材料的激光强度和温度并不相同。通过升级控制软件,可能让原本只适合打印单一材料3D 打印机能够打印更多材料。


当然,互联网开发者也能将3D 打印机与自己熟悉的互联网/移动互联网相连,带来更多的功能与应用场景。例如你在旅行时看到一个精致的雕塑,用手机内置的3D 扫描功能获得它的数字模型,接着家里的3D 打印机立即就把它复制了出来。这样的场景不久或许就会变得很常见。


除此之外,擅长交互应用设计的开发者,还可以开发更人性化的模型设计软件,让不会使用专业CAD 软件的家庭用户也能够轻松、快速创建打印原型。实现这一目标,可能比前面的技术性改进更为迫切,甚至会对3D 打印机的应用发展进程产生影响。


目前苹果应用商店中的应用已经接近80万,同时Google Play 中的应用数量也在逼近这一数字。与此同时,仍然有无数开发者往移动互联网这个圈里跳,这一数值也将继续攀升。然而智能手机平台就那么几个,用户日常使用的应用也就几十个,并且发现应用的方式也只有那么一些,除了刷榜,你还有更快捷、有效的方式让用户发现你的应用吗?


另一方面,淹没在互联网之中的网站更是不计其数。有一个小故事,各位可能已经在其它地方看过很多遍,但我觉得放在这里作为本文的结尾很合适:犹太人在一个地方开了一个加油站,生意特别好,然后第二犹太人来了开了一个餐厅,第三个犹太人就开了一个超市,这片就很繁华了。中国人开了一个加油站生意特别好,第二个中国人肯定开第二个加油站,第三个、第四个...
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